banner 728x250

Mencari Kehidupan Baru di Luar Bumi Menggunakan Teleskop Luar Angkasa James Webb

Teleskop Luar Angkasa James Webb yang dilipat saat dipersiapkan untuk dipasang pada roket dan diluncurkan tahun lalu di pelabuhan antariksa Eropa di Kourou, Guyana Prancis. (Foto: ist)

NEW YORK – Bulan ini akan menandai babak baru dalam pencarian kehidupan di luar bumi, ketika teleskop ruang angkasa paling kuat yang pernah dibangun akan mulai memata-matai planet yang mengorbit bintang lain.

Para astronom berharap Teleskop Luar Angkasa James Webb akan mengungkapkan apakah beberapa dari planet-planet itu memiliki atmosfer yang mungkin mendukung kehidupan.

banner 336x280

Mengidentifikasi atmosfer di tata surya lain akan cukup luar biasa. Tetapi bahkan ada kemungkinan meskipun kecil bahwa salah satu atmosfer ini akan menawarkan apa yang dikenal sebagai biosignature: sinyal kehidupan itu sendiri.

“Saya pikir kita akan dapat menemukan planet yang menurut kita menarik. Anda tahu, kemungkinan yang baik untuk kehidupan. Tapi kita tidak serta merta bisa langsung mengidentifikasi kehidupan,” jelas Megan Mansfield, Seorang Astronom di University of Arizona, dikutip dari The New York Times, Senin (3/7/2022). 

Sejauh ini, bumi tetap satu-satunya planet di alam semesta di mana kehidupan diketahui ada. Para ilmuwan telah mengirim probe ke Mars selama hampir 60 tahun dan belum menemukan Mars.

Tapi bisa dibayangkan bahwa kehidupan bersembunyi di bawah permukaan Planet Merah atau menunggu untuk ditemukan di bulan Jupiter atau Saturnus. Beberapa ilmuwan telah memberikan harapan bahwa bahkan Venus, meskipun memiliki atmosfer yang sangat panas dari awan belerang dioksida, mungkin menjadi rumah bagi orang-orang Venus.

Bahkan jika bumi ternyata menjadi satu-satunya planet yang menyimpan kehidupan di tata surya kita sendiri, banyak tata surya lain di alam semesta memiliki apa yang disebut exoplanet.

Pada tahun 1995, astronom Prancis melihat exoplanet pertama yang mengorbit bintang mirip matahari. Dikenal sebagai 51 Pegasi b, planet ekstrasurya itu ternyata menjadi rumah yang tidak menjanjikan bagi kehidupan-raksasa gas bengkak yang lebih besar dari Jupiter, dan suhu 1.800 derajat Fahrenheit.

Pada tahun-tahun sejak itu, para ilmuwan telah menemukan lebih dari 5.000 exoplanet lainnya. Beberapa dari mereka jauh lebih mirip dengan bumi, kira-kira berukuran sama, terbuat dari batu daripada gas dan mengorbit di “zona Goldilocks” di sekitar bintang mereka, tidak begitu dekat untuk dimasak tetapi tidak terlalu jauh untuk dibekukan.

Sayangnya, ukuran exoplanet yang relatif kecil ini membuat mereka sangat sulit untuk dipelajari, sampai sekarang. Teleskop Luar Angkasa James Webb, yang diluncurkan Natal lalu, akan mengubahnya, bertindak sebagai kaca pembesar agar para astronom dapat melihat lebih dekat dunia-dunia ini.

Sejak diluncurkan dari Kourou, Guyana Prancis, teleskop telah menempuh perjalanan satu juta mil dari bumi, memasuki orbitnya sendiri mengelilingi matahari. Di sana, perisai melindungi cermin setinggi 21 kaki dari panas atau cahaya apa pun dari matahari atau bumi.

Dalam kegelapan yang mendalam ini, teleskop dapat mendeteksi secercah cahaya yang redup dan jauh, termasuk yang dapat mengungkapkan detail baru tentang planet-planet yang jauh.

“Teleskop luar angkasa adalah observatorium ruang angkasa besar pertama yang mempertimbangkan studi atmosfer planet ekstrasurya dalam desainnya,” kata Dr. Mansfield.

Insinyur NASA mulai mengambil gambar berbagai objek dengan teleskop Webb pada pertengahan Juni dan akan merilis gambar pertamanya ke publik pada 12 Juli.

Eksoplanet akan berada dalam kumpulan gambar pertama, kata Eric Smith, ilmuwan utama program tersebut. Karena teleskop akan menghabiskan waktu yang relatif sedikit untuk mengamati exoplanet, Dr. Smith menganggap gambar pertama itu sebagai tampilan “cepat dan kotor” pada kekuatan teleskop.

Pengamatan cepat itu akan diikuti oleh serangkaian pengamatan yang lebih lama, mulai Juli, menawarkan gambaran yang lebih jelas tentang planet ekstrasurya.

Sejumlah tim astronom berencana melihat tujuh planet yang mengorbit bintang bernama Trappist-1. Pengamatan sebelumnya menunjukkan bahwa tiga planet menempati zona layak huni.

“Ini adalah tempat yang ideal untuk mencari jejak kehidupan di luar tata surya,” kata Olivia Lim, seorang mahasiswa pascasarjana di Universitas Montreal yang akan mengamati planet Trappist-1 mulai sekitar 4 Juli.

Karena Trappist-1 adalah bintang kecil yang sejuk, zona layak huninya lebih dekat daripada di tata surya kita. Akibatnya, planet-planetnya yang berpotensi layak huni mengorbit dalam jarak dekat, hanya membutuhkan beberapa hari untuk mengelilingi bintang tersebut.

Setiap kali planet-planet lewat di depan Trappist-1, para ilmuwan akan dapat menjawab pertanyaan mendasar namun krusial: Apakah ada di antara mereka yang memiliki atmosfer?

“Jika tidak memiliki udara, itu tidak layak huni, bahkan jika berada di zona layak huni,” kata Nicole Lewis, astronom di Cornell University.

Dr. Lewis dan astronom lainnya tidak akan terkejut jika tidak menemukan atmosfer yang mengelilingi planet Trappist-1. Bahkan jika planet-planet telah mengembangkan atmosfer ketika mereka terbentuk, bintang itu mungkin telah meledakkannya sejak lama dengan radiasi ultraviolet dan sinar-X.